Esplorando l'affascinante fase oscura della Disney degli anni '70 e '80

Quando George Lucas ha iniziato a scrivere Guerre stellari nei primi anni '70, la saga spaziale aveva lo scopo di riempire un vuoto lasciato dai western, dai film sui pirati e dalla fantasia di fantascienza dei vecchi serial matinée. 'La Disney aveva abdicato al mercato dei bambini', ha detto una volta Lucas, secondo il libro di Peter Biskind, Cavalieri facili, tori scatenati , 'e niente lo aveva sostituito.'

In effetti, la Disney era uno dei tanti studi di Hollywood con cui Lucas si era avvicinato Guerre stellari e loro, proprio come la Universal, la United Artists e chiunque altro tranne il capo della 20th Century Fox Alan Ladd Jr., avevano rifiutato completamente. La fantascienza, si pensava, era veleno al botteghino; anche Lucas, che aveva insistito sul fatto che lo stesso Roy Disney avrebbe potuto andare a ruba Guerre stellari se fosse stato ancora vivo, pensava che la sua saga spaziale sarebbe andata in pari.

'Questo è un film Disney', ha detto Lucas all'epoca. “Tutti i film Disney guadagnano $ 16 milioni, quindi questo film guadagnerà $ 16 milioni. È costato 10 milioni di dollari, quindi perderemo soldi per l'uscita, ma spero di recuperarne un po' sui giocattoli'.



La previsione di Lucas è stata, ovviamente, stratosfericamente lontana dal bersaglio, con Guerre stellari guadagnando oltre 400 milioni di dollari dalla sua uscita iniziale. Insieme al suo merchandising, è stato a dir poco un fenomeno: il tipo di successo che ha lasciato gli studi di Hollywood a caccia di progetti di fantascienza da dietro il divano.

Abbassare Guerre stellari deve aver provocato più di un piccolo esame di coscienza alla Walt Disney Productions. Per gran parte degli anni '70, la sua divisione cinematografica sembrava bloccata in stasi. Mentre i film d'animazione della Disney - Robin Hood (1973) e I soccorritori (1977) sono stati dei successi, come i film live-action Pomelli E manici di scopa e Manca uno dei nostri dinosauri sono state delusioni al botteghino. (Ironicamente, un modello di scheletro di dinosauro di quest'ultimo film, rimasto dalle riprese agli Elstree Studios, finì per essere trascinato in Tunisia e utilizzato in uno dei Guerre stellari ' riprese di sottofondo.)

Il pubblico più giovane, in particolare gli adolescenti, era alla ricerca di un intrattenimento più sofisticato e spigoloso e quando mascelle e Guerre stellari battendo i record, i film live-action della Disney cominciavano a sembrare sempre più in disaccordo con i gusti del pubblico. A tal fine, la Disney ha intrapreso un nuovo approccio alla produzione cinematografica alla fine degli anni '70, dando vita a una serie di film che erano, per gli standard dello studio, insolitamente oscuri.

La nuova direzione

Black Hole Max il Robot

L'ex giocatore di football Ron Miller è diventato presidente della Walt Disney Productions durante uno dei periodi più turbolenti della sua storia. Nel 1978, la società si stava ancora riprendendo dalla morte del suo fondatore Walt Disney nel 1966 e Roy Disney nel 1971. Miller, il genero di Walt Disney, aveva lavorato alla Disney dagli anni '50, servendo come produttore in tali film. come figlio di flubber e Quel maledetto gatto! (un breve tentativo di avviare una carriera di attore è stato presto stroncato sul nascere da Walt).

Come descritto nell'esaustivo libro di James B Stewart Stewart Guerra Disney , Miller si è scontrato ripetutamente con altri dirigenti sul futuro dell'azienda, non ultimo Esmond Cardon Walker, CEO di Disney. Miller desiderava da tempo realizzare più film per adulti alla Disney; Walker odiava l'idea, sostenendo che avrebbe offuscato l'immagine pubblica dell'azienda. Tuttavia, il rilascio di Guerre stellari sembrava fungere da punto di svolta dietro le quinte, perché, nel 1979, Miller parlava apertamente di un cambiamento creativo alla House of Mouse.

'Te lo dirò, candidamente', ha detto Miller Starlog all'epoca, “che sembra esserci un coperchio sul nostro prodotto. Il gruppo di età a cui di solito ci rivolgiamo non ci darà i grandi numeri di presenze che ottengono alcuni altri studi”.

A tal fine, la Disney ha iniziato a lavorare al film più costoso della sua storia: Il buco nero . I lavori per l'avventura fantascientifica erano iniziati a metà degli anni '70, dove erano iniziati come una storia inedita chiamata Stazione Spaziale-Uno . Per anni, il progetto ha fluttuato negli uffici della Disney, con scrittori che andavano e venivano e il nome cambiava prima in Sonda Uno e poi finalmente a Il buco nero . Non è stato fino al gennaio 1978 che la pre-produzione è iniziata sul serio, e a questo punto, Guerre stellari aveva perforato un buco delle dimensioni di un pianeta attraverso la coscienza pubblica, e la fantascienza divenne improvvisamente il genere caldo.

Il buco nero ' L'allora enorme budget di 20 milioni di dollari non era l'unico precedente che il film avrebbe creato: sarebbe stata la prima produzione Disney a portare un punteggio PG. Questo potrebbe non sembrare un grosso problema oggi, ma all'epoca era piuttosto una partenza; tradizionalmente, la Disney aveva una politica di rilasciare solo film con classificazione G, a cui si atteneva rigidamente - quando il film della compagnia del 1950 Isola del tesoro è stato ristampato nel 1975, un breve colpo di una ferita da proiettile è stato tagliato per evitare un rating PG dalla MPAA.

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Con Il buco nero , La Disney – o in ogni caso, Ron Miller – stava attivamente corteggiando un tipo di film più spigoloso. Molto prima che il film fosse finito, figuriamoci sottoposto alla MPAA, sia il cast che la troupe parlavano di quanto fosse diverso Il buco nero sarebbe da precedenti film Disney.

'Immagina', ha detto un truccatore, con l'apparente intenzione di catturare l'orecchio di un giornalista, 'un film Disney classificato come PG!'

'Non credo che ci sia niente in Il buco nero che offenderebbe chiunque', ha detto Miller Starlog , prima di aggiungere che 'non pensava che sarebbe stato importante se il film avesse ottenuto un rating R'.

'Se è buono', ha detto Miller con sicurezza, 'avrà successo indipendentemente dalla valutazione'.

Tuttavia, non tutti erano contenti del nuovo vantaggio della Disney; Miller ha ammesso di aver ricevuto lettere da persone preoccupate che Il buco nero sarebbe una sorta di macchia carica di imprecazioni sulla memoria di Walt Disney. 'Abbiamo ricevuto molte lettere e ne riceveremo molte di più', ha confidato Miller. 'Ne ho ricevuto uno da una dottoressa - e un paio di giorni dopo suo marito o suo figlio - dicendo che sperano che l'immagine fallisca'.

Per cosa il pubblico potrebbe non essere stato preparato, quando Il buco nero emerso nel dicembre 1979, era proprio da incubo. Anche se ha attinto pesantemente al vecchio adattamento Disney di 20.000 leghe sotto i mari – fino a Maximilian Schell che interpreta un eccentrico viaggiatore in una nave bizantina – Il buco nero era considerevolmente più oscuro e surreale della fiaba sfortunata di George Lucas. I timori di un copione sboccato erano lontani dal bersaglio - solo pochi 'maledetti' e inferni qui - ma gli spettatori si sono invece confrontati con una scena in cui Anthony Perkins muore orribilmente per mano di un robot cremisi. Poi c'erano droni simili a zombi con maschere cromate, un vortice inquietante di una colonna sonora di John Barry e un finale davvero strano che si svolge all'inferno.

Il buco nero da allora è diventato un cult, ma era tutt'altro che un Guerre stellari - colpo di dimensioni al momento; I dirigenti della Disney avrebbero probabilmente notato che la stranezza fantascientifica ha prodotto molto meno del film di Herbie Il bug dell'amore nel 1968, una commedia divertente realizzata a una frazione del costo.

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Osservatore nel bosco

Come produttore, Ron Miller ha proseguito con il suo interesse a perseguire progetti più oscuri alla Disney all'alba degli anni '80. Tratto da un romanzo di Florence Engell Randall, Il Osservatore nel bosco si è tuffato nel puro horror gotico, con una famiglia americana che si trasferisce in un maniero britannico che ospita una presenza maligna. Vantando un cast eccezionale, tra cui Bette Davis e David McCallum, il film è stato assalito dal conflitto dietro le quinte; Secondo quanto riferito, Miller si è scontrato con il regista John Hough sul suo tono (Miller, ironia della sorte, voleva regnare in alcuni dei momenti più violenti), e il film è stato ritirato dal rilascio e ripubblicato con un nuovo finale.

Nella sua forma rielaborata, L'osservatore nel bosco è una bestia dal tono strano, con molti dialoghi sul naso e spettacoli sonnambuli – anche Davis, che normalmente è una presenza imponente, sembra fuori posto qui. Ci sono momenti strani, tuttavia, in cui l'atmosfera aumenta davvero: gli angoli di ripresa bassi e gli angoli di ripresa che si aggirano tra i boschi nebbiosi potrebbero provenire dal film di Sam Raimi I cattivi morti , che emerse l'anno successivo. Anche la colonna sonora ululante di Stanley Myers aiuta.

I toni horror di horror Il buco nero e L'osservatore nel bosco continuato in Ammazzadraghi , una fantasia lunatica con alcune splendide sequenze animate di Phil Tippett. Ammazzadraghi è stata la seconda joint venture tra Disney e Paramount, che in precedenza avevano unito le forze sul costoso di Robert Altman Braccio di Ferro , e il risultato è stato una storia sorprendentemente cruda dell'uomo contro il serpente gigante.

Ammazzadraghi

Se la Disney avesse ricevuto lettere che si opponevano alle parolacce in Il buco nero , possiamo solo immaginare a cosa avrebbero pensato Ammazzadraghi 'S scene di morte e sacrificio: in una delle prime sequenze, una giovane donna lotta con le sue catene per quella che sembra un'eternità, sangue che le scorre lungo i polsi, mentre un temibile drago si avvicina per uccidere. Per un breve secondo, pensiamo che possa scappare, ma no: in piena vista, è tostata dal respiro infuocato del drago. Ammazzadraghi era tutt'altro che un successo, ma rimane un film dall'aspetto superbo, e il mostro di Tippett - Vermithrax Pejorative - è uno dei pochi draghi veramente imponenti nel cinema.

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Gli altri film live-action del periodo Disney dei primi anni '80 erano un miscuglio simile in termini di ricezione, ma erano certamente diversi nello stile e nell'approccio rispetto alla tariffa che stava producendo un decennio prima. Il diavolo e Max Devlin era una commedia fantasy con Elliott Gould e Bill Cosby; traversata notturna , con John Hurt e Beau Bridges, era un dramma su una famiglia che cercava di fuggire dalla Germania dell'Est; Non piangere mai al lupo , diretto da Carroll Ballard, era un dramma sui lupi artici. Condorman era una commedia in anticipo sui tempi su uno scrittore di fumetti (Michael Crawford) che diventa un supereroe alato.

Anche Tron , che sulla carta era un'altra avventura d'azione per famiglie, era audace nel suo approccio; diretto da Steven Lisberger, presentava una CGI rivoluzionaria e scene di colore e design astratto che non sarebbero fuori luogo in una mostra di arte moderna. Ancora una volta, il film non era un Guerre stellari di livello superiore, ma il suo tentativo jazzistico di catturare lo spirito del tempo dell''età d'oro delle sale giochi' gli è valso presto un seguito di culto.

Qualcosa di malvagio

Qualcosa di malvagio

Probabilmente il film live-action di maggior successo dell'epoca – almeno in termini creativi – è arrivato nel 1983: Sta per accadere qualcosa di spiacevole , basato sul romanzo di Ray Bradbury. A proposito di un misterioso carnevale che si presenta in una sonnolenta cittadina dell'Illinois, è diretto con vero talento da Jack Clayton, che ha realizzato l'altrettanto efficace film soprannaturale Gli innocenti . Jonathan Pryce è interpretato perfettamente come Mr Dark, il sinistro proprietario del luna park, e mentre questo film era, come L'Osservatore nel Bosco , soggetto a una certa quantità di rielaborazione durante la sua produzione, Qualcosa di malvagio è uno dei migliori adattamenti del lavoro di Bradbury realizzati finora – come ha sottolineato una volta Roger Ebert, è certamente uno dei pochi film che cattura il tono della prosa da brividi di Bradbury.

Qualcosa di malvagio è stato, ahimè, un grave fallimento finanziario, e con l'avvicinarsi della metà degli anni '80, le fortune in declino della Disney hanno visto respingere i tentativi di acquisizione da parte delle società rivali. Nella sala del consiglio c'erano ancora disaccordi sul tipo di film che la Disney avrebbe dovuto produrre e su come avrebbero dovuto essere commercializzati; il libro Guerra Disney va così lontano da suggerire che il motivo per cui così tanti film dello studio hanno fallito è stato perché E. Cardon Walker si è rifiutato di spendere soldi per pubblicizzarli. L'autore James B. Stewart osserva che, nel 1982, film rivali come Annie e E.T.: L'extraterrestre hanno ricevuto campagne di marketing per un importo fino a $ 10 milioni; Walker ha speso solo una frazione di quella cifra e... Tron faticato a guadagnare trazione.

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Ron Miller, almeno, ha trovato un modo per realizzare film per adulti alla Disney. Sotto la sua egida è stata costituita la Touchstone Pictures, una divisione separata della Disney in grado di distribuire film con un tono più adulto senza intaccare il marchio della casa madre. Il primo film della scuderia Touchstone è stato spruzzi , una commedia sirena a basso budget che, nonostante i tentativi di Walker di eliminare alcune delle sue scene più osé, è diventata un successo inaspettato. Miller, a quanto pare, aveva ragione sul tipo di film che la Disney avrebbe dovuto realizzare, non che avesse molto tempo per crogiolarsi nel suo successo. Con la sua leadership gradualmente erosa da lotte interne e acquisizioni ostili dall'esterno, Miller è stato rimosso dal suo ruolo di CEO nel 1984 e sostituito da un nuovo gruppo di dirigenti, tra cui Michael Eisner e Jeffrey Katzenberg.

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Il Calderone Nero

Le ultime vestigia dell'oscurità si sono attaccate alla Disney fino alla metà degli anni '80, quando due progetti a lungo in gestazione sono finalmente arrivati ​​sullo schermo. Il Calderone Nero , un'avventura fantasy basata su una serie di storie di Lloyd Alexander, in produzione dalla fine degli anni '70 e soggetta a una serie di ritardi; registi e animatori andavano e venivano, e quando il film fu finalmente completato nel 1984, il suo budget era salito a 44 milioni di dollari. Per Il Calderone Nero ' s team di animatori, il nadir del progetto è arrivato quando Katzenberg, che si era appena unito alla Disney come presidente, si è seduto e ha guardato il film finito.

Katzenberg era mal preparato per la fantasia oscura e talvolta inquietante del film.

In una scena, vediamo un esercito di ghoul che esce dal calderone titolare. In un altro, a un gruppo di guardie viene strappata la pelle dalle ossa. Katzenberg si è seduto al buio, sconcertato dalla storia e inorridito dalla violenza e, non appena si sono accese le luci, ha dichiarato senza mezzi termini che il film doveva essere tagliato. Quando un produttore ha cercato di spiegare che non si possono semplicemente tagliare ore di filmati accuratamente disegnati a mano da un film d'animazione, Katzenberg ha marciato verso la sala di montaggio e ha iniziato a montare di nuovo Il Calderone Nero lui stesso. Alla fine è stato convinto che non avrebbe hackerato lui stesso il film, ma l'editto di Katzenberg è rimasto: sono stati presi circa 12 minuti Il Calderone Nero , e alcune di quelle scene sono, tragicamente, andate perdute per sempre.

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Anche nella sua forma ammorbidita, Il Calderone Nero era un film d'animazione insolitamente intenso per gli standard Disney. È sicuramente imperfetto, ma poi di nuovo, i suoi rischi creativi sono ciò che lo rende una parte così affascinante della lunga storia dello studio. Il suo cattivo, The Horned King, potrebbe aver dato incubi ai bambini piccoli, ma avvolto nella nebbia e nell'ombra, è una creazione davvero spaventosa. Tuttavia, il pubblico non è riuscito ad affollare il tentativo della Disney di realizzare un film fantasy più oscuro e Il Calderone Nero si è rivelata un'altra delusione commerciale; al botteghino statunitense, non è riuscito a recuperare più della metà del suo enorme investimento di 44 milioni di dollari.

Allo stesso modo abbiamo Ritorno a Oz , Il seguito inaspettatamente duro di Walter Murch per Il mago di Oz . Un progetto che era iniziato sotto il precedente regime della Disney, l'avventura fantasy era un altro film creativamente audace che non è riuscito a restituire i suoi soldi. Ma ancora una volta, come tanti di questi film Disney del periodo, Ritorno a Oz è diventato un cult preferito; con il senno di poi, gli elementi che i critici hanno suggerito erano troppo per i bambini - il tono cupo, i set surreali e spesso spaventosi e il design dei personaggi - sono ciò che lo distingue da una cucina familiare più generica.

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Oggi, è difficile credere che ci sia stato un tempo in cui la Disney correva il vero pericolo di essere rilevata, dato il loro predominio sulle recenti tendenze al botteghino. Ma il lungo viaggio della Disney verso una grande centrale elettrica è iniziato alla fine degli anni '80, come l'avventura live-action Tesoro, ho ristretto i bambini e classico animato La Sirenetta ha avuto un successo strepitoso. Ma mentre la fiducia della Disney ha continuato a crescere nel decennio successivo, ha goduto di una serie di successi come La bella e la bestia e Aladino , c'è ancora qualcosa di magnetico in quella strana fase oscura che i suoi film hanno attraversato dal 1979 in poi. Se pensi che film come Il buco nero , Sta per accadere qualcosa di spiacevole , e Il Calderone Nero sono diamanti di culto grezzi o semplici, sono un affascinante sottoprodotto di un'azienda che interroga la propria eredità - e se non altro, sono molto noiosi e prevedibili.

Come ha spiegato Ron Miller alla fine degli anni '70, 'L'ultima cosa che voglio fare è tornare alla formula Disney Picture. Voglio che dicano: 'Ehi, guarda, la Disney non è così prevedibile...'