Hamilton: spiegata la controversia su Thomas Jefferson

Dopo Alexander Hamilton, nessun personaggio ha un ingresso più grande in Lin-Manuel Miranda è più musicale di Thomas Jefferson. Perché se l'introduzione di Hamilton inizia nel primo atto, Jefferson apre il secondo. E per chi sta scoprendo Hamilton per la prima volta su Disney+, è un inferno di un arrivo come Daveed Diggs salta sul palco con sconfinata sicurezza e spavalderia.

Chiaramente inteso per essere una forza antagonista, Jefferson entra in scena proprio con un annuncio che 'qualcuno deve mantenere la promessa americana, devi semplicemente incontrare Thomas, Thomas!' Eppure, anche se lo spettacolo dipinge Jefferson come una prima donna, è anche accattivante, drappeggiato di fili viola intenzionalmente modellati su Prince e una gioia di Diggs che è contagiosa. Si presenta quindi come in definitiva simpatico e non meno meschino del personaggio principale dello spettacolo che finisce per morire in un duello. Jefferson è un intellettuale pari a Hamilton e quindi un favorito del pubblico. Dopotutto, Hamilton si schiera con questo nemico politico su Aaron Burr nelle elezioni del 1800 per le buone intenzioni generali di Jefferson verso l'America.

Eppure, sono queste buone, anche se compiaciute, intenzioni che Jefferson mostra in Hamilton che sono stati oggetto di scrutinio ultimamente. Perché mentre nel musical si fa molto sulla fama di Jefferson per aver scritto la Dichiarazione di Indipendenza, che in realtà non era ben nota al pubblico fino al 19° secolo, così come sulla sua determinazione a proteggere gli agricoltori dagli interessi economici, lo spettacolo è solo leggermente riconosce la sua ipocrisia come proprietario di schiavi. Certo, Alexander lo chiama per crogiolarsi nei presunti ideali agrari dei piantatori del sud mentre ignora volontariamente il suo paradiso è costruito sulle spalle degli schiavi neri tenuti in schiavitù. Ma come il vero Hamilton, quell'ipocrisia viene usata solo come randello politico durante una discussione più ampia sul governo. Altrimenti Hamilton, e il suo musical del 21° secolo, chiudono un occhio in gran parte. Ancora più sconvolgente per alcuni è il modo in cui il musical caratterizza il rapporto di Jefferson con una donna di colore che ha tenuto come proprietà dopo il ritorno dalla Francia: Sally Hemings, che aveva 16 anni quando è tornata a Monticello con il maestro di 46 anni.



'Sally sii un agnello, tesoro non vuoi aprirlo?' è il solo ammiccante riconoscimento che Hemings riceve dal Jefferson di Diggs. Ora cinque anni da quando Hamilton la prima esibizione Off-Broadway, questa viene vista sotto una luce diversa poiché sempre più americani affrontano il razzismo sistemico che ha permesso alla violenza anti-nera di inasprirsi e di essere normalizzata per secoli.

Infatti, Hamilton o no, lo stesso Jefferson è in prima linea in questa discussione con alcune voci che chiedono la fine della celebrazione generale del padre fondatore. Conosciuto dalla maggior parte dei prodotti del sistema educativo americano solo come l'autore della impennata retorica della Dichiarazione di Indipendenza, ed è una visione allora radicale di queste verità evidenti che 'tutti gli uomini sono creati uguali, che sono dotati dal loro Creatore con alcuni diritti inalienabili, che tra questi sono la Vita, la Libertà e la ricerca della Felicità” – la sua evidente ipocrisia nel non estendere quegli ideali alle 200 persone che possedeva a Monticello in quel momento può essere schiacciante. Tanto che anche due dei suoi discendenti, uno discendente dalla moglie bianca Martha Jefferson e uno dalla sua amante nera, e la sorellastra di Martha, Sally Hemings, hanno recentemente ha chiesto la possibile rimozione della statua di Jefferson al Jefferson Memorial di Washington D.C.

Sally Hemings e i pensieri di Jefferson sulla schiavitù

Giudicare le figure storiche secondo gli standard sociali moderni può spesso essere un compito illusorio, ma nel caso di Jefferson e della questione della schiavitù, anche lui era consapevole del male insito nella 'particolare istituzione' del Sud. sedicente filosofo e pensatore americano, la sua abitudine all'analisi e all'autoriflessione nello stampo dell'umanesimo post-rinascimentale è stata immortalata dalla villa su una collina che ha progettato per se stesso: Monticello, italiano per 'Piccola montagna', sedeva al centro della sua piantagione di 5.000 acri. Lì sarebbe stato visto come la grande figura dell'Illuminismo che passeggiava sul suo balcone all'alba ogni mattina, ribollendo di idee radicali sulla separazione tra Chiesa e Stato, la necessità di un sistema decimale nella valuta e nelle misurazioni statunitensi, e la sedia girevole (sì, l'ha inventato). Eppure l'uomo orgoglioso era cieco al fatto che il suo ozio intellettuale era reso possibile dalle centinaia di corpi neri intorno a lui che lavoravano nei campi di Monticello e raccoglievano il suo tabacco, o servivano i suoi ospiti per paura della punizione.

Tuttavia, era abbastanza consapevole. Da qui un passaggio nella Dichiarazione di Indipendenza in cui tentò di incolpare la corona britannica di essere responsabile della tratta degli schiavi nelle colonie nordamericane - i delegati della Carolina del Sud e della Georgia lo costrinsero a togliersela - e il fatto che nel 1781 propose che la Virginia emancipa i suoi schiavi entro il 1784, trasferendoli nel continente nordamericano interno (riteneva necessaria la separazione in parte perché considerava i neri intellettualmente inferiori ai bianchi). Ha anche proposto nel 1784 che il Congresso della Confederazione (in base agli articoli della Confederazione pre-costituzionale) proibisse la schiavitù in tutti i futuri stati creati dal territorio del nord-ovest. Mentre i suoi colleghi rappresentanti del sud hanno sconfitto la sua proposta quell'anno, l'ordinanza del nord-ovest del 1787 lo ha reso così, impedendo a futuri stati come Ohio, Indiana e Michigan di diventare stati schiavisti.

Tuttavia, ha commesso quello che oggi chiamiamo stupro quando ha fatto di Sally Hemings un'amante in Francia, probabilmente quando lei aveva 14 anni e lui 43. Fu a quell'età che si incontrarono, con Hemings inviato come compagno per sua figlia Polly su un viaggio attraverso l'Atlantico. A quel tempo, Jefferson era già stato ministro in Francia per anni, perseguendo molteplici affari di stato e la camera da letto dopo la morte di sua moglie Martha nel 1781, ottenendo sul letto di morte una promessa da suo marito di non sposarsi mai più. Ma quando Sally arrivò in Francia, ecco la sorellastra molto più giovane della sua defunta moglie, una ragazza conosciuta dagli altri schiavi a Monticello come 'Dashing Sally' a causa della sua pelle chiara e dei capelli lisci. Proprio come Jefferson avrebbe preso Sally come amante, suo suocero John Wayles aveva preso la madre di Sally, Elizabeth Hemings, come sua amante costretta. Ed Elizabeth era anche la figlia di un altro uomo bianco e schiavo nero.

Il modo in cui Madison Hemings, uno dei quattro figli di Jefferson e Hemings sopravvissuti fino all'età adulta, lo racconta:

“La loro permanenza è stata di circa diciotto mesi. Ma in quel periodo mia madre divenne la concubina del signor Jefferson, e quando fu richiamato a casa lei lo era... incinta da lui. Voleva riportare mia madre in Virginia con lui, ma lei esitò. Cominciava appena a capire bene la lingua francese, e in Francia era libera, mentre se fosse tornata in Virginia sarebbe stata nuovamente schiava. Quindi si rifiutò di tornare con lui. Per indurla a farlo le promise privilegi straordinari, e si impegnò solennemente che i suoi figli fossero liberi all'età di ventun anni. In conseguenza delle sue promesse, sulle quali lei implicitamente faceva affidamento, tornò con lui in Virginia. Poco dopo il loro arrivo, diede alla luce un bambino, di cui Thomas Jefferson era il padre'.

– Madison Hemings

Come suggerisce il racconto di Madison, Sally e suo fratello James Hemings si consideravano liberi in Francia, e Jefferson scrisse in privato di loro come tali. Quindi, come modo per continuare la sua relazione fisica, l'ha attirata di nuovo in Virginia, dove sarebbe stata ufficialmente di nuovo sua proprietà con la promessa di un trattamento speciale e di emancipazione per i loro figli.

Almeno su questo punto, si è mantenuto fedele. Dei loro sette figli, quattro hanno vissuto fino all'età di 21 anni e sono stati liberati, meglio del destino degli oltre 600 uomini e donne neri che Jefferson ha posseduto come proprietà nel corso della sua vita. I due più anziani che hanno vissuto fino a 21 anni prima della sua morte hanno ricevuto $ 50 e un giro in carrozza gratuito per Philadelphia per vivere la loro vita nella società bianca. Jefferson ha persino inventato una logica tortuosa verso la fine della sua vita per sostenere che erano matematicamente puri e non 'mulatti'.

Solo Madison ha vissuto la sua vita come un liberto nero, un fatto per il quale non sembrava mai perdonare completamente i suoi fratelli. Di sua sorella maggiore che è stata liberata prima di lui, Madison ha detto: 'Non sono a conoscenza che la sua identità come Harriet Hemings di Monticello sia mai stata scoperta. Harriet ha sposato un uomo bianco a Washington City, di cui potrei dare il nome ma non lo farò.

Ma è stato più o meno nel periodo in cui ha richiamato Sally in Virginia che Jefferson è diventato molto più tranquillo sul bisogno di emancipazione, e alla fine ne ha avuto paura. Pur accogliendo la Rivoluzione francese al punto di negare se stessi su quanto violenta e caotica sia diventata la folla, Jefferson rabbrividì alla simultanea rivoluzione haitiana, dopo di che uomini e donne neri auto-liberati rovesciarono violentemente i coloni francesi. Scrisse al caro amico James Madison che 'se questa combustione può essere introdotta tra noi sotto qualsiasi velo, ne abbiamo paura'. E come presidente degli Stati Uniti, Jefferson e il Congresso degli Stati Uniti si rifiutarono di riconoscere che Haiti diventasse una repubblica per i neri haitiani nel 1803.

Oltre una semplice dichiarazione

Jefferson era innegabilmente un uomo imperfetto la cui ipocrisia come scrittore di una retorica travolgente che è ancora apprezzata e citata in tutto il mondo è in diretta contraddizione con le vite nere che possedeva e spesso distrusse, compresi i 130 corpi neri messi all'asta dopo la sua morte per pagare eccezionali debiti. Tuttavia, a differenza dei generali confederati divinizzati nel marmo come guerrieri per la causa del mantenimento della schiavitù, i contributi di Jefferson sono molto più difficili da ignorare o ignorare, sia per l'esperimento americano che per la storia mondiale che ne seguì. Perché oltre alla Dichiarazione e al suo silenzio in definitiva dannoso sul peccato originale americano di schiavitù, ha contribuito a molti dei diritti e dei precedenti che ci stanno a cuore fino ad oggi.

Quando Jefferson scrisse la Dichiarazione, che scrisse quasi per caso durante un'estate in cui si concentrava principalmente sulla stesura della Costituzione della Virginia, fu considerato straordinariamente tranquillo da colleghi come il tizio del New England John Adams. Quell'estate di statura magra, ma chiassosa in presenza, Adams caratterizzò il Virginiano dai capelli rossi alto due pollici e due pollici come un convinto sostenitore dell'indipendenza che 'non ha mai pronunciato più di due o tre frasi' mentre era seduto in commissione. Tuttavia, Jefferson ha trovato con la penna una dichiarazione non sul diritto di dichiarare guerra, ma sul diritto all'autogoverno. La storica Jill Lepore annota astutamente per il contesto in Queste verità: una storia degli Stati Uniti quel filosofo inglese Jeremy Bentham lo definì 'assurdo e visionario' nel 1776 e 'sovversivo di ogni tipo di governo reale o immaginabile'.

E i contributi di Jefferson si estendono oltre quella retorica. Sebbene non fosse presente per l'elaborazione della Costituzione alla convenzione costituzionale nel 1787 - era in Francia con Sally - usò la penna per quasi farla deragliare, per timore che venisse aggiunto un Bill of Rights. 'Una dichiarazione dei diritti è ciò a cui hanno diritto le persone contro ogni governo sulla terra', ha scritto. E ciò che ha qualificato come una dichiarazione dei diritti includeva protezioni per la libertà di parola, la libertà di stampa, la libertà dall'arresto senza prove e la libertà sia di religione che di religione. Quando il collega di Jefferson James Madison scrisse il Bill of Rights, modellò il Primo Emendamento sullo Statuto Virginiano per la Libertà Religiosa di Jefferson del 1786.

Un deista per definizione, e forse un ateo per gli standard moderni, Jefferson è più responsabile della maggior parte di una nuova nazione nel 18° secolo che separa la religione dal governo. Lo stupore di un'idea del genere diventa chiaro se si considera che all'epoca della convenzione costituzionale, 10 dei 13 stati avevano religioni ufficiali di stato e quasi tutti gli stati erano stati fondati nel secolo precedente su basi religiose. Eppure Jefferson era un uomo che, quando fondò l'Università della Virginia, avrebbe costruito il campus della scuola attorno a una biblioteca anziché a una chiesa, come era consuetudine della sua età.

Anche prima che la Costituzione fosse scritta senza una parola che menzionasse Dio, Jefferson stava già avvertendo i Virginiani nel 1781 di evitare le trappole di lasciare che la religione dettasse la politica del governo. 'Non mi offende per il mio vicino dire che ci sono venti dei o nessun dio', ha scritto Jefferson, tanto per i suoi successivi guai politici quando il Federalist Party di Hamilton ha cercato di far deragliare la sua candidatura alle elezioni del 1800 per motivi religiosi. “DIO E UN PRESIDENTE RELIGIOSO”, scrisse un giornale federalista. “JEFFERSON—E NESSUN DIO!!!!”

È a causa delle pressioni di Jefferson che la prima priorità del Primo Congresso era quella di approvare 10 dei 12 emendamenti di Madison, formando il Bill of Rights federale. La loro seconda priorità era ovviamente ignorare le petizioni per abolire la schiavitù, inclusa una firmata da Benjamin Franklin sul letto di morte.

Quello che Hamilton ha lasciato fuori

A proposito di Alexander Hamilton, il musical che porta il suo nome dimostra giustamente la follia di Jefferson di non vedere la necessità di un governo federale più forte che possa competere e commerciare su scala internazionale, ma lo spettacolo tralascia la critica più acuta di Jefferson sul pericolo della speculazione per gli americani a basso reddito creati dal piano finanziario di Hamilton. In effetti, il corrotto assistente di Hamilton, William Duer, fu coinvolto in uno scandalo che scatenò il primo crollo del mercato azionario statunitense nel 1792. Migliaia di veterani rivoluzionari furono rovinati dalla crisi del debito che ne seguì, con una prigione per debitori a Filadelfia così piena di detenuti che iniziò pubblicare il proprio giornale, Misera speranza .

A lungo termine, Hamilton ha creato il nostro moderno sistema capitalista nella 'stanza in cui accade', che secondo Jefferson è stato covato nei suoi quartieri privati ​​di Manhattan durante una cena da gentiluomini e bottiglie di vino. Ma la ragione per credere che una versione di questo resoconto sia vera è perché Jefferson lo ricordava, e lo schianto del 1792, con guai. Furono eventi che costrinsero gli Stati Uniti a scrivere le sue prime leggi sulla bancarotta e i broker di New York ad accettare il divieto di offerte private, e quindi gli inizi della Borsa di New York.

Altri elementi dell'eredità di Jefferson lasciati fuori Hamilton e la maggior parte delle lezioni di storia della scuola elementare è il ruolo di Jefferson nell'annullamento degli Atti di alienazione e sedizione: leggi approvate dal Partito federalista di Hamilton che alla fine ottennero l'approvazione di Hamilton e del presidente John Adams. Le nuove leggi consentivano al presidente di imprigionare ed espellere i non cittadini senza processo e di punire gli stampatori di giornali che il POTUS riteneva pericoloso. Sì, Hamilton è venuto a sostenere le politiche che hanno permesso al ramo esecutivo di diminuire ed escludere unilateralmente gli immigrati perché temeva che i trapianti irlandesi fossero in sintonia con la Francia e il Partito Democratico-Repubblicano di Jefferson. Dei 25 arresti effettuati in base alle nuove leggi, ci sono state 10 condanne. Di questi 10, sette erano editori di giornali amici di Jefferson.

È stata questa politica che ha rovinato l'amicizia di Jefferson e Adams per decenni a venire e ha anche indotto Jefferson a non considerare erroneamente l'elezione del 1800 come una competizione tra repubblicanesimo e aristocrazia. Il musical tralascia anche che oltre ad essere il presidente che ha acquisito l'acquisto della Louisiana, portando il territorio che avrebbe costituito la terra da New Orleans all'odierno Montana, Jefferson ha anche finito per difenderlo da Hamilton l'altro tragico protagonista, Aaron Burr.

Dopo essere stato diffamato come l'uomo che ha abbattuto Alexander Hamilton in un duello ed è fuggito a sud fino alla Georgia, Burr ha deciso di abbracciare il suo nuovo status di cattivo e di impegnarsi per essere quello che Jefferson chiamava 'una catilina americana' - il nome di un romano senatore che tentò di rovesciare l'antica repubblica davanti a Cesare. Certo, i dettagli del piano di Burr non erano completamente noti al suo processo per tradimento nel 1807, né sono pienamente compresi oggi, ma Burr è connivente con i ministri dell'Inghilterra e della Spagna per recidere gli Stati Uniti lungo il crinale dei Monti Allegheny.

Considera che Burr sparò a Hamilton l'11 luglio 1804 e il 6 agosto Anthony Merry, ministro britannico negli Stati Uniti, mandò a dire a Londra che Burr stava offrendo i suoi servizi alla corona britannica per aiutare a 'effettuare una separazione della parte occidentale degli Stati Uniti da quella che sta tra l'Atlantico e le montagne, in tutta la sua estensione”. Secondo il biografo di Jefferson Fawn M. Brodie, nel marzo 1805, Burr offrì un piano per conquistare New Orleans con l'aiuto di uno squadrone britannico. E grazie a William Eaton, un critico di Jefferson quasi coinvolto nella trama, sappiamo che Burr ha persino pianificato di invadere Washington, prendere Jefferson prigioniero e 'Impiccarlo! – gettalo nel Potomac!” prima di derubare la zecca e salpare per New Orleans. Burr ha anche arruolato l'aiuto del giovane Andrew Jackson e Henry Clay suggerendo che i suoi piani per il sud-ovest nordamericano erano semplicemente destinati a rubare il Messico agli spagnoli e aiutare l'amministrazione Jefferson.

Gli inglesi e gli spagnoli rifiutarono Burr, sebbene continuasse a mentire sul loro aiuto mentre tentava di orchestrare un'invasione armata di New Orleans nel dicembre 1805. Invece fu arrestato e allevato come tradimento dal governo, con la corda del patibolo come sua ricompensa finale. E onestamente, l'ex vicepresidente di Jefferson sarebbe stato probabilmente impiccato se non per una performance politica tipicamente brillante in aula da parte di Burr e un orecchio comprensivo da parte del giudice capo della Corte Suprema John Marshall ... come assegno contro Jefferson.

Affrontare un'eredità completa

Jefferson ha vissuto una vita piena di grandi conquiste storiche e pesanti fallimenti morali. A un certo livello sapeva che la schiavitù era il peccato originale dell'America, ma non poteva divorziare dall'istituzione più di quanto potesse lasciare che la giovane Sally Hemings vivesse libera a Parigi. Ma anche nella sua mente remota, era consapevole dell'ineluttabilità della fallibilità umana. Considera che Alien and Sedition Acts pose fine alla sua amicizia con Adams, un uomo che imparò ad amare durante l'estate del 1776 e poi come colleghi ministri degli esteri in Europa durante il 1780. Eppure hanno poi rinnovato il loro affetto nel 1824 dopo che il figlio di Adams è salito alla Casa Bianca.

Decenni di acrimonia e un senso di tradimento lasciarono il posto al vecchio cameratismo e all'ammirazione intellettuale nella loro vasta corrispondenza negli anni successivi. Le loro lettere erano così sentite che a quanto pare ognuna era nella mente dell'altra quando morirono esattamente nella stessa data: 4 luglio 1826. Cinquant'anni dal giorno in cui fu ratificata la Dichiarazione di Indipendenza, Jefferson morì nel pomeriggio, circondato da volti neri. non si è mai liberato e Adams è morto la sera. Quest'ultimo sussurrò erroneamente come le sue ultime parole: 'Thomas Jefferson sopravvive ancora'.

Ma non lo fece. Né i legami familiari degli uomini e delle donne nere che lo servivano meglio. Nel suo testamento, Jefferson liberò solo cinque schiavi, tutti parenti di Sally, compresi gli altri due figli che non avevano ancora raggiunto l'età di 21 anni. Ma mentre a Sally fu permesso di scomparire discretamente nella vicina Charlottesville senza essere menzionata nel volontà - tenendo gli occhiali di Thomas come unico ricordo di un uomo con cui ha vissuto per oltre 35 anni come più di una serva ma meno di una moglie - gli altri 130 schiavi rimasti in possesso di Jefferson sono stati venduti al miglior offerente in un'asta progettata per saldare i suoi ingenti debiti. A differenza di George Washington, che tardivamente emancipò i suoi schiavi nella morte, Jefferson avrebbe trovato il modo di negare la libertà ai corpi neri intorno a lui, separando le famiglie tra ben sette o otto proprietari di schiavi.

Una di queste vite che ha rovinato dopo il suo ultimo sussulto è stata quella di Joseph Fossett, cugino di Sally e fabbro schiavo di Jefferson. Jefferson liberò Joseph nel suo testamento, ma il figlio maggiore dell'uomo era già stato regalato al nipote di Jefferson. Per quanto riguarda la moglie di Fossett e altri sei figli, tra cui tre femmine, sono stati tutti venduti all'asta. Fossett è stato in grado di raccogliere i soldi per ricomprare sua moglie e pensava che fosse un figlio, ma il proprietario ha rinnegato l'accordo, lasciando Joseph e la moglie Edith a ritirarsi in Ohio per il resto dei loro giorni, uno stato reso arbitrariamente libero da uno dei Le altre idee più benevole di Jefferson.

Jefferson è un uomo fatto di immense contraddizioni e di un paradosso morale stridente quanto quello della nazione che ha contribuito a fondare. Le sue idee più brillanti e appassionate sono quelle a cui ci aggrappiamo ancora, proteggendo i manifestanti da ulteriori abusi da parte delle forze corruttrici del governo, proprio come i suoi peccati hanno contribuito a spianare un percorso duraturo per l'emarginazione nera, gli abusi e, infine, la violenza istituzionalizzata. Entrambi fanno parte del quadro completo dell'uomo, ed è un'immagine che personalmente non credo debba essere abbattuta. Lo stesso Jefferson detestava l'idea di venerare i fondatori, scrivendo nel 1816: “Alcuni uomini guardano le costituzioni con devozione bigotta e le considerano come l'arca dell'alleanza, troppo sacra per essere toccata. [Ma] Attribuiscono agli uomini dell'età precedente una saggezza più che umana”.

Eppure il volto di Jefferson, verruche e tutto, è per molti versi il volto dell'America. Contribuì a creare un governo che, alla ricerca di un'Unione più perfetta, fosse in grado di porre fine alla vile e insidiosa istituzione di cui Jefferson aveva tratto profitto. E nel processo aspirava più vicino a queste verità evidenti che Jefferson ha immortalato come la ricerca della felicità. Mostrare entrambi i lati di quell'eredità, comprese le stazioni di apprendimento, le targhe e persino le statue delle persone che possedeva e la donna che ha cercato di nascondere agli occhi della storia, nei suoi monumenti è un modo migliore per imparare la nostra storia completa... invece di cercare di spazzalo sotto il tappeto.