Come la Marvel è passata dalla bancarotta a miliardi?

Quasi ogni grande storia a fumetti ha un momento più buio: un punto nella storia in cui tutto sembra perduto. Gli eroi sono in ginocchio, la città è una rovina fumante e i cattivi si stanno avvicinando per uccidere. Per la Marvel, l'ora più buia è arrivata nell'inverno del 1996.

Un'azienda che è cresciuta di statura negli anni '60, '70 e '80 grazie all'arte e alla narrazione spesso sbalorditive in fumetti come Fantastici Quattro e L'incredibile Spider-Man , Il successo finanziario della Marvel aveva raggiunto il picco all'inizio degli anni '90. Ma poi una serie di bolle finanziarie scoppiate e affari discutibili hanno visto crollare il valore delle azioni della Marvel; le azioni una volta del valore di $ 35,75 ciascuna nel 1993 erano scese a $ 2,375 tre anni dopo. Seguì una brutta lite tra un gruppo di investitori molto ricchi e per un po' il futuro dell'azienda sembrò incerto.

Eppure, in qualche modo, la Marvel ha combattuto attraverso tutti gli intrighi aziendali che hanno perseguitato la società alla fine del 1996 e per molti lunghi mesi dopo, ed è emersa dalle macerie un decennio dopo come un colosso dell'industria cinematografica.



Neil Gaiman

Una profezia di sventura

Nel 1993, mentre la Marvel e l'industria dei fumetti nel suo insieme sembravano essere in pessima salute, Sandman lo scrittore Neil Gaiman si è presentato davanti a circa 3.000 rivenditori e ha tenuto un discorso che pochi dei presenti volevano sentire.

In esso, sosteneva che il successo del mercato dei fumetti era una bolla, causata dall'incoraggiare i collezionisti ad acquistare più edizioni e ad accumularle nella speranza che un giorno varranno una fortuna. Questo, ha detto Gaiman, era simile alla mania dei tulipani, uno strano periodo nel 17° secolo in cui il valore dei bulbi di tulipano è improvvisamente esploso, solo per il crollo del mercato.

'Puoi vendere molti fumetti alla stessa persona, soprattutto se dici loro che stai investendo denaro per alti rendimenti garantiti', ha detto Gaiman. 'Ma vendi bolle e tulipani, e un giorno la bolla scoppierà e i tulipani marciranno nel magazzino'.

La bolla descritta da Gaiman era iniziata diversi anni prima, quando i fumetti, un tempo considerati oggetti usa e getta dai genitori, stavano diventando oggetti apprezzati dai collezionisti che erano cresciuti con i loro supereroi preferiti da bambini. Negli anni '80, il collezionismo di fumetti aveva guadagnato l'interesse dei media mainstream, che si sono attaccati alle storie dei fumetti dell'età dell'oro venduti per migliaia di dollari.

Gli stessi editori stavano corteggiando il mercato dei collezionisti introducendo copertine varianti, a volte con goffratura su pellicola o altre tecniche di stampa fantasiose e accattivanti. Questi sono stati acquisiti avidamente dai lettori, ma anche dagli speculatori che presumevano di essere incappati in un mezzo infallibile per fare soldi immagazzinando copie e vendendole per un profitto in futuro.

Ron Perelman

Entra Ron Perelman

Mentre i fumetti stavano andando a ruba, la Marvel ha attirato l'interesse di un uomo di nome Ron Perelman. Spesso raffigurato con un largo sorriso e un enorme sigaro in mano, Perelman era un uomo d'affari milionario con una varietà di interessi: nel 1985, aveva fatto un grosso affare per l'azienda di cosmetici, Revlon attraverso la sua holding, MacAndrews & Forbes. All'inizio del 1989, Perelman ha speso 82,5 milioni di dollari per l'acquisto del Marvel Entertainment Group, allora di proprietà della New World Pictures.

Nel giro di due anni, la Marvel era sul mercato azionario e Perelman iniziò a fare spese folli: acquistò azioni di una società chiamata ToyBiz, acquistò un paio di società di carte collezionabili, figurine Panini e una società di distribuzione, Heroes World. Tutto sommato, tali acquisizioni sono costate alla Marvel circa 700 milioni di dollari.

All'inizio degli anni '90, la Marvel è stata sostenuta dal successo di Uomo Ragno e X-Men , che vendevano in gran numero. Vendite di un nuovo fumetto, X-Force , erano altrettanto enormi, grazie in parte a un astuto espediente di vendita: il primo numero era contenuto in un sacchetto di plastica con una delle cinque diverse carte collezionabili al suo interno. Se i collezionisti volevano impossessarsi di tutte e cinque le carte, dovevano – avete indovinato – acquistare più copie dello stesso fumetto. Con il boom ancora in pieno svolgimento, è esattamente quello che hanno fatto i collezionisti, come prima Fumetti internazionali redattore di notizie Phil Hall ricorda , i fan stavano acquistando cinque copie per mantenerle immacolate e non aperte, e una sesta da leggere e leggere.

Poi, proprio come previsto da Gaiman, la bolla è scoppiata. Tra il 1993 e il 1996, i ricavi da fumetti e figurine iniziarono a crollare. Improvvisamente, la Marvel, che a un certo punto sembrava invincibile mentre cresceva di dimensioni, ora sembrava vulnerabile.

'Quando l'attività è cambiata', ha osservato l'allora presidente e CEO della Marvel Scott Sassa, 'è stato come se tutto ciò che poteva andare storto fosse andato storto'.

Alcuni nel settore sono andati oltre e hanno sostenuto che le tattiche di Perelman avevano messo in pericolo l'intero settore:

'[Perelman] ha ragionato, abbastanza correttamente, che se avesse aumentato i prezzi e la produzione, i fan più accaniti della Marvel avrebbero dedicato una parte sempre più ampia del loro reddito disponibile all'acquisto di fumetti', ha scritto Chuck Rozanski, CEO di Mile High Comics. 'Una volta che ha avuto abbastanza numeri di vendita per dimostrare questa ipotesi, ha poi reso pubblica la Marvel, vendendo il 40% delle sue azioni per molto più di quanto ha pagato per l'intera azienda. Il difetto del suo piano, tuttavia, era che aveva promesso agli investitori della Marvel ulteriori estensioni del marchio e ulteriori aumenti di prezzo. Che questo piano fosse chiaramente impossibile è diventato evidente alla maggior parte dei rivenditori di fumetti all'inizio del 1993, poiché sempre più fan hanno semplicemente smesso di collezionare a causa del costo elevato e in mezzo a una percezione diffusa di una qualità in declino nei fumetti Marvel.

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Indipendentemente dal fatto che Perelman fosse direttamente responsabile o meno, le conseguenze per l'industria nel suo insieme furono estremamente dolorose. Centinaia di rivenditori di fumetti sono falliti quando le vendite sono crollate del 70%. Improvvisamente, il boom si era trasformato in un crollo, e persino Perelman ha ammesso di non aver previsto il futuro oscuro di cui Gaiman aveva avvertito nel suo discorso.

'Non siamo riusciti a capire quanta parte del mercato fosse guidata dagli speculatori', Perelman disse ; “le persone che comprano 20 copie e ne leggono una e ne conservano 19 per il gruzzolo…”

Vendicatori contro antieroi e cattivi assortiti

Una battaglia in sala riunioni

Nel 1995, la Marvel Entertainment era pesantemente indebitata. Di fronte alle crescenti perdite, Perelman ha deciso di spingersi in un nuovo territorio: ha fondato i Marvel Studios, un'impresa che sperava avrebbe finalmente portato i personaggi più famosi dell'azienda sul grande schermo dopo anni di controversie legali. Per fare ciò, aveva in programma di acquistare le restanti azioni di ToyBiz e di fonderlo con la Marvel, creando un'unica entità più forte.

Gli azionisti della Marvel hanno resistito, sostenendo che il danno finanziario ai prezzi delle azioni della Marvel sarebbe stato troppo grande. La risposta di Perelman fu di dichiarare bancarotta, dandogli così il potere di riorganizzare la Marvel senza il consenso dell'azionista.

Seguì una sconcertante lotta di potere che infuriò per quasi due anni. Un azionista di nome Carl Icahn ha cercato di opporsi a Perelman, e la stampa finanziaria ha riferito con entusiasmo del battibecco pubblico che ne è seguito. Perelman, Icahn ha sostenuto , “Era come un idraulico che presti denaro per farlo iniziare a fare affari; poi entra, ti distrugge la casa, poi ti dice che non vuole la casa per niente».

La battaglia, quando finalmente si concluse nel dicembre 1998, ebbe uno strano esito che pochi avrebbero potuto prevedere: dopo una lunga causa in tribunale, ToyBiz e Marvel Entertainment Group furono finalmente fusi, ma Perelman e la sua nemesi Icahn furono entrambi estromessi nel processo. Anche altri dirigenti con legami con Perlmutter furono recisi, incluso il CEO Scott Sassa, il cui mandato era, in tutto, durato solo otto mesi.

Erano stati cacciati da due dirigenti di ToyBiz che erano nel consiglio di amministrazione della Marvel dal 1993: Isaac Perlmutter e Avi Arad. Con Scott Sassa andato, hanno installato il 55enne Joseph Calamari, che era stato al timone della Marvel negli anni '80, come nuovo CEO.

Con l'attenuazione degli intrighi finanziari nella sala del consiglio, la Marvel ha iniziato a rivolgere la sua attenzione a un obiettivo che aveva cercato di colpire dagli anni '80: il mondo del cinema.

Avi Arad

Meraviglia sul grande schermo

Avi Arad, di origine israeliana, ha portato una burbera spavalderia nell'industria dei giocattoli. Essendo salito al rango di CEO di ToyBiz e descritto come 'lo sviluppatore più in voga nel settore dei giocattoli' da un contemporaneo, il grande cambiamento di carriera di Arad è arrivato quando la Marvel ha acquistato una quota del 46% nella società nel 1993. Arad aveva ricevuto un condividere come parte dell'accordo, e mentre inizialmente ha supervisionato la produzione di action figure Marvel a ToyBiz, ha rapidamente sostituito il leggendario Stan Lee come capo della Marvel Films.

Arad è stato produttore esecutivo della serie TV animata di successo X-Men , e nell'estate del 1993, aveva negoziato un accordo con la 20th Century Fox per fare un X-Men film.

Per anni, la Marvel aveva lottato per portare le sue proprietà sul grande schermo: i diritti per Uomo Ragno erano bloccati in una rete aggrovigliata che non sarebbe stata srotolata fino alla fine degli anni '90, mentre gli anni '90 Howard il papero è stato un disastro critico e finanziario. Ma ora, sembrava che l'approccio di Arad stesse per dare i suoi frutti.

Poi sono iniziati i guai finanziari della Marvel e Arad ha lottato per convincere i dirigenti di Hollywood del valore cinematografico della compagnia. 'Era letteralmente una lotta quotidiana, cercando di aprire gli occhi delle persone su ciò che era proprio di fronte a loro', ha detto in seguito.

Le cose iniziarono a cambiare alla fine degli anni '90, quando la Marvel iniziò a rimettersi in piedi: Lama è stato un successo, e X-Men ha cominciato finalmente ad andare avanti alla Fox. I guadagni per la Marvel, tuttavia, sono stati scarsi: Lama ha incassato 70 milioni di dollari al botteghino, ma la ricompensa per la Marvel, secondo a Ardesia articolo , era un misero $ 25.000. Il X-Men e Uomo Ragno i film sono stati grandi successi, ma la Marvel ha visto solo una piccola percentuale dei profitti. 'Stavamo regalando la parte migliore della nostra attività', ha lamentato Arad.

Uomo di ferro

La nascita di un universo cinematografico

Nel 2003, un agente di talento di nome David Maisel è venuto da Isaac Perlmutter della Marvel con una proposta. Perché non produrre i film sotto la tua bandiera e raccogliere i profitti per te stesso? E se stai producendo i tuoi film, perché le storie non possono incrociarsi, proprio come fanno nei fumetti?

Era un'idea che, in teoria, poteva valere milioni incalcolabili: mentre le azioni della Marvel erano rimbalzate dal 1996, Maisel sosteneva che entrare nella produzione del film avrebbe potuto vederlo salire ancora di più. Il problema, tuttavia, sarebbe convincere il consiglio di amministrazione della Marvel e, altrettanto vitale, ottenere i finanziamenti necessari.

Una svolta importante è arrivata nel 2005, quando la Marvel è riuscita a fare un accordo con Merrill Lynch. I dettagli dell'accordo sembravano rischiosi: la Marvel stava essenzialmente offrendo i gioielli della sua attività – personaggi come Thor e Capitan America – come garanzia. Se i film non hanno fatto soldi, quei supereroi sarebbero improvvisamente appartenuti alla banca.

Tuttavia, Merrill Lynch ha dato alla Marvel l'accesso a un enorme serbatoio di denaro: $ 525 milioni in sette anni, che potrebbe utilizzare per spendere in 10 film con budget che vanno da $ 45 milioni a $ 180 milioni. Con la loro nuova influenza, la Marvel è riuscita a riacquisire i diritti sui personaggi che aveva venduto nel corso degli anni, tra cui Iron Man, Black Widow, Thor e Hulk.

Poco dopo l'accordo con Merill Lynch, la Marvel ha annunciato che Iron Man sarebbe stata la sua prima produzione indipendente. Infine, un personaggio che aveva languito nell'inferno dello sviluppo dagli anni '90 (Universal originariamente possedeva i diritti, prima che passassero a Fox e poi a New Line) stava finalmente ottenendo una possibilità di diventare una celebrità sul grande schermo.

Mentre lavori Uomo di ferro iniziato, la Marvel ha fatto un'altra importante acquisizione, importante per il suo successo futuro, forse, quanto il recupero di alcuni dei suoi supereroi più famosi.

MCU Avengers

Un presidente e un affare da 4 miliardi di dollari

Kevin Feige ha iniziato nel mondo del cinema come assistente della produttrice Lauren Shuler Donner (moglie del regista Richard). L'amore di Feige per i fumetti era tale che, nonostante la sua età relativamente giovane, ha ottenuto il ruolo di produttore nella produzione di Fox di X-Men - aveva solo 27 anni all'epoca. In seguito produrrà altri film Marvel, tra cui Uomo Ragno , temerario , e Hulk – Feige è stato nominato presidente dei Marvel Studios nel 2007. Sotto il suo controllo, la Marvel ha continuato a sbocciare; Uomo di ferro , il suo primo credito come produttore per lo studio, ha guadagnato $ 585 milioni, dando il via a un universo cinematografico che si sta ancora solo sviluppando.

Il punto di svolta successivo è arrivato nel 2009, quando la Disney ha acquistato la Marvel per la vertiginosa cifra di 4,3 miliardi di dollari. 'È un prezzo conveniente!' disse Arad. 'Non è niente! È un marchio molto forte e abbiamo pianificato questo marchio. Non è stato un colpo di fortuna'.

Il track record della Marvel negli ultimi dieci anni sembra confermare Arad: I Vendicatori da solo ha guadagnato miliardi e attualmente è il terzo film con il maggior incasso di tutti i tempi. Uomo di ferro 3 è diventato il secondo film Marvel a incassare più di 1 miliardo di dollari. Anche un film eccentrico come Guardiani della Galassia – un'opera spaziale considerata da alcuni una scommessa – ha incassato più di 750 milioni di dollari. Pantera nera è diventato non solo un altro miliardo di dollari più una storia di successo, ma uno dei film con i maggiori incassi di tutti i tempi.

Per una società che era indebitata 20 anni fa, la Marvel ha visto un notevole cambiamento nelle fortune. Come un supereroe, la Marvel è sopravvissuta alla sua ora più buia nel 1996 e dalle fauci della sconfitta ha ottenuto una vittoria multimiliardaria.

Autore

Rick Morton Patel è un attivista locale di 34 anni a cui piace guardare i cofanetti, le passeggiate e il teatro. È intelligente e brillante, ma può anche essere molto instabile e un po' impaziente.

Lui è francese. È laureato in filosofia, politica ed economia.

Fisicamente, Rick è in buona forma.