Jimmy Stewart e la missione della seconda guerra mondiale che lo ha quasi distrutto

Il rumore dell'impatto è assordante. Più di 18.000 piedi sopra la città tedesca di Fürth, il seconda guerra mondiale Bombardiere B-24 che chiamano Volantino Dixie ha appena consegnato il suo intero carico utile a un produttore tedesco, devastando la sua capacità di costruire aerei militari e trasformando l'aeroporto in un mucchio di rottami. Ma ancor prima di fare il pieno di Baviera, Volantino Dixie il copilota e leader di questo gruppo di attentati, il maggiore James Stewart (Jimmy Stewart per i suoi fan), viene quasi sollevato dalla sedia.

Questo perché un proiettile tedesco (o antiproiettile) ha perforato direttamente il centro del suo B-24 Liberator. Il colpo di frusta è così intenso che solo le imbracature lo tengono al suo posto. Tuttavia, Stewart si alza in aria; le mani del pilota Capitano Neil Johnson vengono brevemente scosse dai comandi; e per un momento, l'intero aereo viene consumato dal fumo mentre sale violentemente. Quando Stewart finalmente riesce a orientarsi, è in grado di guardare in basso e vedere il buco nell'aereo: il bordo è a pochi centimetri dal suo stivale. Quasi due piedi di larghezza, il divario offre una visione chiara attraverso la fusoliera dell'aereo e direttamente sul paesaggio tedesco sottostante.

C'è poco tempo per preoccuparsi però. Le difese di terra tedesche e i loro proiettili da 88 mm stanno scuotendo il cielo con più antiproiettile, e con la coda dell'occhio, Stewart può vedere uno dei suoi aerei, e anche i suoi equipaggi, essere colpiti. Non sono così fortunati in quanto un'ala si stacca e l'imbarcazione cade a terra. Nel frattempo, i caccia tedeschi Focke-Wulf 190 stanno iniziando a sciamare.



Il 445th Bombing Group di Stewart ha solo l'un l'altro e la stretta formazione della loro formazione per la protezione: l'Ottava Air Force e i caccia della RAF che hanno accompagnato la missione sono sparsi troppo pochi nel resto dell'ambizioso elenco di obiettivi dell'Operazione Argument per aiutare, e sono un molto lontano da casa.

Era il quinto giorno della grande settimana dell'ottava aeronautica nel febbraio 1944 e Stewart era alla sua decima missione di combattimento in aria come leader di gruppo, ala o squadrone. Questo è quello che ha lasciato Hollywood perché, ha eluso Louis B. Mayer per partecipare e ha sentito una vita di obbligo da adempiere. Sarebbe stato il suo momento migliore in aria. Sarebbe anche quello che lo ha quasi spezzato.

La missione di una vita

Molto prima di intrattenere l'idea della celebrità del cinema, James Maitland Stewart ha sentito il richiamo del servizio militare. In molti modi, era considerato un suo diritto di nascita. Il padre di suo padre, l'originale James Maitland Stewart, prestò servizio nell'esercito dell'Unione durante la guerra civile, partecipando alle campagne della valle di Shenandoah e servendo sotto il generale Philip Sheridan e un giovane ufficiale di nome George Armstrong Custer. Suo nonno materno era a Gettysburg e Fredericksburg (sarebbe morto prima della nascita di 'Jimmy'). E da ragazzo negli anni '10, il giovane James Stewart si sedeva sulle ginocchia del suo omonimo, ascoltando i resoconti dei testimoni oculari sulla guerra che ha preservato gli Stati Uniti.

Più o meno nello stesso periodo, il giovane Jim riceveva anche elmetti tedeschi e accessori spediti a casa da suo padre Alexander Stewart, che era in Europa per servire nella prima guerra mondiale. Jim avrebbe usato questi veri ricordi di guerra nelle rappresentazioni improvvisate che aveva messo su nella sua casa in Indiana, Pennsylvania.

Il biografo Robert Matzen, autore del resoconto definitivo degli anni di Stewart nella seconda guerra mondiale, Missione: Jimmy Stewart e la lotta per l'Europa , ci dice che questo background ha avuto un'influenza formativa sul resto della vita di Stewart e sul suo senso del dovere, che ha portato con sé sul treno per Hollywood e poi, alla fine, in aereo.

'Tutte queste cose si sono sommate in questa sorta di nesso di 'Io servirò, devo servire, è mio dovere, è il mio momento'', dice Matzen durante una conversazione su Zoom. “E quando venne il momento, rispose al campanello. Era così veloce fuori dal cancello nelle lotterie per la seconda guerra mondiale che era nella prima classe di draft. È andato volentieri. Non è che si sia arruolato, è stato arruolato, ma era felice di essere arruolato. L'ha chiamato vincere alla lotteria'.

In effetti, il recente status di Stewart come star del cinema degli anni '30 era praticamente un incidente, almeno per quanto riguardava la MGM, lo studio che aveva il suo contratto. I vertici dello studio consideravano Stewart un possibile attore caratterista o un talento comico di sottofondo. Ma poi Frank Capra ha visto l'attrazione dell'uomo comune nella struttura sottile di Jim e nell'irrefrenabile serietà, e Non puoi portarlo con te (1938) e Il signor Smith va a Washington (1939)—in prestito alla Columbia Pictures.

Stewart ovviamente si è posizionato per avere quella carriera, proprio come si è posizionato per essere pronto a servire se il suo paese avesse mai avuto bisogno di lui. Quindi, accanto al suo senso del servizio e al sacrificio, portava anche la passione per il volo. E non appena la sua buona fede da star del cinema è stata cementata, ha festeggiato facendo volare il suo aereo personale, un addestratore militare, imparando a muoversi nei cieli.

'Ci sono così tante cose a cui pensare lassù che dimentichi le cose laggiù', ha detto Stewart a un intervistatore alla fine degli anni '30. “Volare è qualcosa di completamente diverso dal modo in cui mi guadagno da vivere. Questo è quello che mi piace di questo… Volare è una sorta di garanzia che la vita continuerà ad avere varietà”.

Secondo il biografo Matzen, era anche una garanzia che sarebbe stato pronto a servire quando sarebbe arrivato il momento.

'Passo dopo passo, si è deciso a finire in Inghilterra in un gruppo di bombe', dice Matzen. “Uno di quei passi è stato fatto anni prima che fosse arruolato, ed è stato allora che è diventato una star a Hollywood e ha comprato un aereo che era un addestratore dell'esercito e ha iniziato a imparare a volare e ad addestrarsi, e a registrare le ore su quell'aereo in modo che lui potrebbe essere un pilota quando è arrivata la guerra. E la guerra sembrava inevitabile nel 1938”.

Stewart ha anche usato il suo tempo libero per prepararsi. Dice Matzen, 'Ha fatto un viaggio in Europa verso la fine del '39 per ottenere la disposizione del terreno perché pensava che sarebbe finito a combattere lì'.

Jimmy Stewart e Margaret Sullavan in aereo

James Stewart e Margaret Sullavan negli anni '30 in procinto di volare sul suo aereo Stinson Voyager. Per gentile concessione di Robert Matzen e della Jay Rubin Collection.

La carta 'Sono una star del cinema'

Quella preparazione è stata utile a Jim. Sebbene inizialmente fosse stato rifiutato dal servizio nel 1940, più di un anno prima dell'attacco giapponese a Pearl Harbor, la sua capacità di pilota e la capacità di trovare un medico per spiegare che la struttura insolitamente sottile di questo uomo di 32 anni era dovuta a genetica e non cattiva salute, lo ha tenuto in linea non solo per essere arruolato presto, ma per eccellere nell'US Army Air Corps.

'Fu rimandato nell'ottobre del 1940 e suo padre era furioso', dice Matzen. “Pensava che Jim fosse coinvolto nel rinvio per qualche motivo. E Alex lo ha chiamato e l'ha masticato, e ha fatto i giornali che suo padre l'ha masticato. Ma non era niente. Questo è quello che penso abbia mandato Jim a parlare con quel dottore e a far scrivere questa lettera che era la sua carta bianca per entrare nell'esercito'. Quella stessa lettera fu anche il primo record che Matzen trovò in cima al file militare di Stewart più di 70 anni dopo. È stato il pezzo di carta che lo ha messo in servizio e, insieme alla sua capacità di pilota, lo ha aiutato a salire fino al grado di generale di brigata mentre prestava servizio nella riserva dell'aeronautica negli anni '50.

Quel talento è anche il modo in cui Stewart ha eluso i desideri degli ufficiali in comando e di Louis B. Mayer, che probabilmente hanno fatto pressione sul governo per mantenere Stewart negli Stati Uniti durante la guerra, essenzialmente per realizzare film di propaganda per la First Motion Picture Unit.

'Jim era furioso quando è successo, perché non era sua intenzione', dice Matzen. “Era una star del cinema di prim'ordine che si è allontanata da Hollywood. Ha portato con sé la sua fama e questo gli ha permesso di parlare con ufficiali che altrimenti non avrebbero parlato con un soldato semplice e poi con un caporale, e poi con un sottotenente. Ha ottenuto la sua strada giocando la carta 'Sono una star del cinema'. Ma non era, 'Sono una star del cinema, non mandarmi in pericolo'. Era esattamente l'opposto.

Nel novembre del 1943, Stewart ottenne il suo desiderio quando fu inviato in Inghilterra come parte del 445th Bombardment Group nell'Eighth Air Force.

Jimmy Stewart alla torre di controllo dell

Il Mag. Stewart circa 1944 in attesa che il suo gruppo ritorni alla torre di controllo della Stazione 124 nell'East Anglia. Per gentile concessione di Robert Matzen e della Film Stills Collection, L Tom Perry Special Collections, Brigham Young University.

Capo squadrone

Stewart quasi mai parlò delle sue esperienze durante la guerra. Proprio come si sarebbe rifiutato di recitare in un film della seconda guerra mondiale, si rifiutò miseramente di rilasciare un'intervista alla stampa dopo essere arrivato a Tibenham, un villaggio remoto e perennemente umido nell'East Anglia. La sua reticenza è anche la ragione per cui Matzen è stato inizialmente diffidente nello scrivere un libro sulle esperienze di guerra di Stewart. Tuttavia, per qualunque riluttanza personale l'attore avesse nei confronti del parlare, la storia lasciata dal suo file militare, i registri delle sue corse di bombardamento e persino le testimonianze, le voci di diario e le memorie pubblicate occasionali degli uomini sotto il suo comando dipingono un quadro forte.

Essendo l'uomo più anziano sull'aereo e in volo, con i suoi piloti di età compresa tra i 19 ei 23 anni, Stewart offriva un'autorità precisa e misurata che lo rendeva un leader naturale che era troppo bravo per rimanere negli Stati Uniti.

L'ufficiale dell'Air Corps Beirne Lay Jr. ha ricordato: “Le cose sembravano andare bene quando Stewart era in prima linea. Ha fatto uso gratuito della radio, come un quarterback aereo, per consigliare e incoraggiare gli altri ragazzi durante una missione, e qui la sua esperienza nei film gli ha dato un nuovo vantaggio. A causa della sua precisa enunciazione, la gente poteva capirlo. Sembra una cosa da poco, ma una comunicazione chiara e veloce tra le formazioni era di straordinaria importanza'.

Il talento ha reso Stewart una scelta naturale per diventare un comandante della 445°. Sempre dal sedile del copilota di un bombardiere B-24 Liberator, Stewart avrebbe comandato da 25 a 150 velivoli, a seconda che fosse in testa, ala o comandante di squadriglia. Ma anche nei giorni in cui non volava con gli uomini che addestrava, informava i suoi ragazzi sulle missioni del giorno. Poi venne la lunga attesa nel fango freddo di Tibenham, sotto la torre radio della Stazione 124. Quelle ore per vedere se tutti i suoi equipaggi sarebbero tornati sembravano interminabilmente più lunghe di quelle che effettivamente pilotavano le missioni.

'Aveva pochissime di quelle che chiamano corse del latte', dice Matzen, 'che erano quelle facili in cui saltavi sul Mare del Nord fino ai Paesi Bassi o sulla Manica fino alla costa della Francia, e bombardavi qualcosa di facile: un recinto sottomarino qui o una postazione di cannoni là. La sua primissima missione fu a Kiel, nell'estrema punta settentrionale della Germania, vicino alla Danimarca, per bombardare i recinti dei sottomarini. È stata questa lunga missione a est sul Mare del Nord”. Era pulito in una luminosa giornata di dicembre, nonostante incontrasse innumerevoli colpi di arma da fuoco.

Poche settimane dopo, non sarebbero stati così accomodanti. Il 7 gennaio 1944, il capitano Stewart era ala di testa del 445° quando il 389°, il gruppo di bombardamenti in testa quel giorno, prese una svolta sbagliata sul Reno. Le formazioni avevano effettuato con successo un bombardamento della città tedesca di Ludwigshafen, ma il 389° virò con un'angolazione sbagliata che mise il loro volo di ritorno su un percorso sopra Parigi occupata dai nazisti invece che su Tibenham.

Nonostante il 389° ignori la comunicazione radio di Stewart, l'ufficiale di 35 anni ha fatto la scelta imparziale di seguire il 389° e mantenere la formazione stretta (invece di creare caos e isolamento nel cielo), cosa che è tornata inevitabilmente utile dopo il 389° divenne un obiettivo dell'aeronautica tedesca della Luftwaffe fuori Parigi.

I Thunderbolts americani e gli Spitfire britannici finirono per salvare il 389° quel giorno, che perse ancora diversi aerei e ancora più vite, ma il volo serrato del 445° portò la Luftwaffe a non ingarbugliarsi nemmeno con il gruppo di Stewart.

È stata la missione che ha fatto guadagnare a Jim il grado di maggiore. La sua fiducia crebbe, ma di giorno in giorno, e missione dopo missione, lo stress aumentava anche quando vedeva meno volti che aveva allenato tornare a casa. Ad esempio, in una missione, l'aereo di Stewart ha avuto problemi al motore mentre attraversava il Canale della Manica e ha dovuto tornare a casa. L'aereo che ha preso il loro posto nella formazione come capogruppo, il Liberty Belle , è stato abbattuto al loro posto. Solo tre paracadute sono stati avvistati uscire in tempo.

Allo stesso modo, Jim era in caserma nel dicembre 1943 quando celebrarono il 22° compleanno del suo pilota Dave Skjeje. A febbraio, stava scrivendo a Billie, la vedova della stessa età di Dave, su come è morto il marito appena sposato.

'Gli è stato detto di non essere coinvolto personalmente', dice Matzen. 'C'è una gerarchia qui e lui si è attenuto a quella abbastanza bene, ma era anche quello che scriveva le lettere alle famiglie, alle mogli, alle madri e ai padri quando qualcuno si perdeva, e questo gli pesava davvero'.

Avrebbe presto raggiunto un punto di svolta.

Jimmy Stewart e la crew di Lady Shamrock nella seconda guerra mondiale

Jim Stewart e l'equipaggio del B-24 Liberator chiamato Lady Shamrock. Per gentile concessione di Robert Matzen e della famiglia Eckelberry.

“I 10 o 15 minuti più difficili”

L'operazione Argument (nota anche come 'Big Week') fu la campagna che l'Eighth Air Force trascorse l'inverno del 1943/44 in attesa. Nell'arco di sei giorni, l'esercito americano avrebbe drasticamente intensificato la sua campagna di bombardamenti di precisione diurna e paralizzato la Luftwaffe prima di quella che sarebbe diventata l'invasione del D-Day.

Dice Matzen, 'L'ottava aeronautica era determinata a mettere fuori uso le capacità di produzione di aerei tedeschi, quindi hanno cercato una settimana in cui avrebbero potuto avere un tempo sereno per avere una serie di campagne, missioni di bombardamento per colpire obiettivi strategici legati alla produzione di aerei. Quelle missioni erano estremamente pericolose'.

Jim ha volato il primo giorno della Big Week sui Paesi Bassi. Fu considerato un grande successo anche se tre aerei nel 445° caddero. Uno dei suoi piloti lo ha definito 'i 10 o 15 minuti più difficili che abbia mai trascorso'. Ma stava per peggiorare molto per il 445°.

Il 24 febbraio, Stewart si trovava sotto la torre della Stazione 124 quando i resti degli aerei del giorno tornarono a casa zoppicando, alcuni dei quali ancora fumanti e in fiamme. Ventotto aerei erano decollati quella mattina, diretti alla città tedesca di Gotha, ma tre avevano bisogno di tornare a causa di problemi tecnici durante la traversata della Manica. Dei restanti 25 bombardieri in volo, solo 12 tornarono nell'East Anglia. Più della metà era stata abbattuta.

Il giorno successivo, Jim avrebbe guidato di nuovo la 445° nei cieli per la sua seconda missione della Grande Settimana... su Fürth, un'area a nord-ovest di Norimberga. La missione faceva parte di un'ambiziosa spinta che avrebbe inviato 754 B-17 e B-24, con una scorta di 20 gruppi di caccia dell'Eighth Air Force e 12 squadroni di RAF Spitfire e Mustang, nel sud della Germania per attaccare tre centri di produzione di aerei Messerschmitt e un impianto di cuscinetti a sfera.

Con le porte del vano bombe aperte a 18.500 piedi, l'aria era già di 40 gradi sotto zero in un febbraio bavarese. Dopo che un proiettile da 88 mm ha quasi fatto un buco tra Stewart e i piedi del pilota Neil Johnson, la temperatura intorno alle loro maschere di ossigeno stava scendendo così rapidamente che il ghiaccio ha iniziato a formarsi all'interno dell'aereo e sulla loro attrezzatura.

Subito dopo Volantino Dixie fu colpito, il primo di molti aerei del 445° cadde sotto la grandine di contraerea. Stewart poteva vedere come le ali di un B-24 sotto il suo comando si staccassero e l'aereo si disintegrava a mezz'aria. Solo un paracadute ce l'ha fatta mentre il resto dell'equipaggio è precipitato. Forse è stato in questo momento che Stewart ha notato che i paracadute del suo equipaggio erano già stati risucchiati dal vuoto dentro Volantino Dixie quando il guscio ha colpito.

'Il modo in cui non è morto in quell'istante è incredibile', dice Matzen. “Ha guardato alla sua sinistra e un altro aereo [ Nove Yanks e un Jerk ] ha fatto passare un proiettile direttamente attraverso la cabina di pilotaggio da un lato ed è uscito dall'altro, e ha pensato che il pilota e il copilota dovevano certamente essere stati uccisi, e che l'aereo stava per precipitare. Ma hanno vissuto, sono tornati anche loro. È stato pazzesco.'

I soccorsi dagli aerei da combattimento alleati non arrivarono mai, ma la maggior parte del 445° in qualche modo riuscì a tornare nel Canale della Manica quel giorno, con Volantino Dixie e Nove Yanks e un Jerk zoppicando a casa. Infatti, con la sua fusoliera a brandelli, Dixie ha persino perso due dei suoi motori prima di vedere la costa inglese. Mentre correvano sui fumi, Johnson e Stewart hanno dovuto usare ogni muscolo della loro fibra per frenare l'aereo che stava crollando quando finalmente è atterrato a Tibenham. I due non erano consapevoli in quel momento che il loro aereo si stava letteralmente sgretolando mentre atterrava, con una crepa che squarciava la paratia fino alla cabina di pilotaggio.

Il bombardiere dell'aereo Jim Myers ha ricordato: '[Stewart] era blu per il freddo che fischiava attraverso i fori dell'aereo, ma non aveva ricevuto un graffio'. Almeno non fisicamente.

Come dice ora Matzen, “È stato molto interessante. L'aereo si è rotto e Jim è crollato. Nessuno ufficialmente ha mai detto che il maggiore Stewart sia diventato 'flak happy' (il soprannome dell'Air Force per PTSD all'epoca) dopo la missione su Fürth, ma Matzen sostiene che nessuno ne aveva bisogno. In prima istanza da dicembre, sono passate più di due settimane prima che il suo comandante permettesse a Stewart di tornare in volo.

'Questa è stata la prima volta che ha dovuto saltare i turni nella rotazione, le missioni che guidano la rotazione della leadership', afferma Matzen. “E questo è un grosso problema per lui. È lui che si lascia andare nella sua mente pazza e devota, nella sua mente perfezionista. All'improvviso, non è in grado di comandare in aria perché ha volato in modo costante, costante, costante, poi all'improvviso ti prendi cura del 25 febbraio, e non ha volato di nuovo fino al 15 marzo, ed è un lungo tempo per lui, e poi ha volato di nuovo il 25 marzo, poi non ha più volato per un po'”.

La pressione del comando, e forse più acutamente la pressione causata dal vedere cadere così tanti degli uomini che aveva addestrato, alla fine lo raggiunse.

Dice Matzen “Doveva semplicemente fare quello che facevano molti di loro, cioè andare in campagna, prendere amytal di sodio, rilassarsi e riprogrammarsi. Si sedevano e ti parlavano, e ti davano una prospettiva e ti calmavano. Poi ti hanno rimandato online'.

Jimmy Stewart invecchia durante gli anni della seconda guerra mondiale

A sinistra: il 2° tenente James Stewart prima delle missioni di combattimento nel 1942. A destra: il Mag. Stewart nel 1944 dopo mesi di combattimento. Per gentile concessione di Robert Matzen, Margaret Herrick Library, AMPAS e Film Stills Collection, L. Tom Perry Special Collections, Brigham Young University.

Dopo la guerra

Jim avrebbe compiuto altre due missioni come capogruppo della 445°, incluso un bombardamento su Berlino. Tuttavia, i divari tra le ultime due delle sue dozzine di missioni nella 445° smentivano che stava essenzialmente diventando a terra. Poco dopo la sua corsa su Berlino, accettò con riluttanza un trasferimento al 453° a Old Buckenham. Divenne effettivamente un capo di stato maggiore lì, informando gli equipaggi del suo nuovo gruppo, anche sui bombardamenti nel giugno 1944 che aprirono la strada al D-Day. Con suo rammarico, Stewart non ha volato in nessuna di quelle missioni tattiche.

Alla fine sarebbe tornato in volo, guidando un totale di 20 missioni di combattimento, anche se dalla sua ultima missione nel 1945, la Luftwaffe fu quasi distrutta e una rotta quasi di collisione tra i gruppi di bombardamenti sotto il suo comando convinse Stewart e i suoi ufficiali in comando che il suo tempo in aria era finito: Stewart aveva persino giurato di non volare mai più (non ha mantenuto quel giuramento).

Quando finalmente tornò negli Stati Uniti nell'autunno del '45, il protagonista goffo e giovanile Mr. Smith era svanito. Incanutito e scarno—caratteristiche che derivavano dal trascorrere la fine della guerra così stressato da poter tenere giù il burro di arachidi e il gelato solo per settimane alla volta—Stewart era quasi irriconoscibile per i suoi orgogliosi genitori quando sbarcò dal regina Elisabetta in New York. Non era nemmeno sicuro che avrebbe mai lavorato di nuovo a Hollywood.

'Era sempre più magro con la pelle che pendeva da lui', dice Matzen, 'Ha perso i capelli e il resto è diventato grigio. Questo è ciò che si è trascinato indietro dall'Europa ed è arrivato a Hollywood. Pensava di essere adatto solo per le parti del personaggio ora.

Come la prima volta che arrivò a Hollywood, l'unica persona che lo aspettava alla stazione ferroviaria di Pasadena nel 1945 era il suo vecchio amico di recitazione Henry Fonda. Mentre Hank aveva mantenuto il suo status di star del cinema durante la prima parte degli anni della seconda guerra mondiale in America, finì per seguire Jim nel servizio militare unendosi alla Marina. Ma si era anche preso una pausa più breve dal grande schermo. Quando Stewart è tornato, l'unico posto in cui doveva trasferirsi era la 'casa dei giochi' di Hank, una piccola casa che aveva costruito nel cortile della sua villa per i suoi figli Peter e Jane Fonda. ma Hank assicurato Jim, aveva una cucina e un bar perfettamente funzionanti. Le priorità sono state coperte.

'Hanno appena decompresso insieme', dice Matzen, 'e penso che Hank abbia visto quale fosse il tributo su Jim e lo ha appena aiutato. Nessuno di loro era un grande chiacchierone. Così sono tornati insieme e hanno iniziato a costruire modellini di aeroplani, che è quello che avevano fatto prima della guerra. Volavano modellini di aeroplani, facevano volare aquiloni, Fonda aveva accesso a questi aquiloni militari in eccedenza di guerra che avrebbero tirato fuori e avrebbero volato insieme e avrebbero fatto le loro cose: non parlare molto, ascoltare dischi, costruire aeroplani e riassimilare in tempo di pace mondo.'

Hank ha anche aiutato Jim a trovare un nuovo agente per adattarsi alla Hollywood del dopoguerra, dove gli attori potevano davvero essere agenti liberi. Il che è tornato utile da quando la MGM ha rescisso il contratto di Jim dopo aver rifiutato l'idea di Mayer di capitalizzare il servizio di guerra di Jim con un film d'avventura su di lui come pilota asso chiamato La storia di James Stewart . Secondo Stewart, dopo aver categoricamente rifiutato di fare il film, LB lo ha chiamato figlio di puttana e ha detto 'non lavorerai mai più in questa città'.

Jimmy Stewart e Henry Fonda negli anni

I migliori amici Jim Stewart e Hank Fonda nella loro era da uomo donna nella Hollywood degli anni '30. Per gentile concessione di Robert Matzen e della Jay Rubin Collection.

È una vita meravigliosa

Ovviamente Stewart ha funzionato di nuovo, facendo il suo ritorno nel film per cui è ancora probabilmente ricordato: il classico delle vacanze di Frank Capra, È una vita meravigliosa (1946). Come Stewart, Capra si era unito con entusiasmo allo sforzo militare e bellico all'inizio, gestendo l'Unità cinematografica dell'esercito. Il telefono non ha squillato per nessuno dei due uomini dopo che sono tornati a casa. E mentre È una vita meravigliosa ha ricevuto un'accoglienza inizialmente smorzata al botteghino (è diventato un classico solo dopo essere andato in onda in televisione), ha dato a Stewart la sicurezza di ricostruirsi come un protagonista che portava lunghe ombre.

' È una vita meravigliosa è diventato sinonimo di vacanze, rinascita spirituale e perseveranza, tutte quelle cose che hanno veramente incarnato Jim sono state infuse in questa immagine e catturate per sempre', afferma Matzen. Tuttavia, anche se Stewart è stato in grado di riconquistare l'energia giovanile che lo ha reso una star nelle prime scene del film (indossando un parrucchino mentre interpreta il ventenne George Bailey), c'era qualcosa di più difficile lì mentre il personaggio invecchiava nel film.

Matzen dice: 'Quando torna ed è molto più grande, ha una vena oscura della guerra. Ha rabbia, non riesce a dormire, ha i brividi e ha imparato a incanalarla presto in un paio di posti in È una vita meravigliosa quando perde le staffe [sull'insegnante di scuola al telefono] e quando distrugge il modello che ha in soggiorno, lancia oggetti e terrorizza la sua famiglia. Non mi sono mai sentito a mio agio con quella scena lungo prima volevo scrivere un libro su Jim e la guerra. Ero molto a disagio con qualunque cosa questa minaccia fosse dentro di lui.

Sarebbe diventato un segno distintivo di alcuni dei ruoli più popolari di Stewart nel dopoguerra. Il regista Alfred Hitchock si è particolarmente divertito a prendere l'uomo comune tutto americano di Capra e a lanciarlo contro il tipo, appoggiandosi alla minaccia. È lì, debolmente, quando diventa un voyeur ossessivo in Lunotto (1954), o un misantropo snob in Corda (1948), ed è divorante quando Stewart incanala le ossessioni di Hitch di plasmare le donne bionde nelle sue idealizzazioni fantastiche in Vertigine (1958).

'Strategicamente, è stato brillante nel ricostruire la sua carriera', afferma Matzen. 'Lo stesso cervello che aveva fatto tutti quei passi per portarlo in Europa, alla fine ha applicato quel cervello e ha preso provvedimenti per rimettere in ordine la sua carriera e rilanciarsi'.

Jimmy Stewart in uniforme militare a Tibenham

Il capitano Stewart è appena arrivato a Tibenham, nell'East Anglia, nel 1943. Per gentile concessione di Robert Matzen.

Perseguitato dai 'tempi più felici'

Fino alla fine dei suoi giorni, James Stewart si rifiutò di parlare apertamente della guerra. Di tanto in tanto, però, accennava all'importanza di quei ricordi. Si è persino offerto volontario: 'Sono stato, in molti modi, molto più felice nel servizio di quanto non lo fossi in qualsiasi momento della mia vita. Vicinanza e cameratismo con tutti quei ragazzi meravigliosi. Sentivo di essere parte di un tutto, parte di uno schema divino, con l'obbligo di fare del mio meglio. Allora non era recitare. Lo stavo vivendo».

Forse è per questo che ha rivisitato Tibenham due volte nella sua vecchiaia, facendo il lungo viaggio fangoso da Londra all'East Anglia, concedendo ai suoi compagni qualche foto mentre camminava con i suoi fantasmi lungo gli stessi bastioni della Stazione 124 dove era solito aspettare il suo uomini per tornare. Quello che ha pensato durante queste riunioni, però, rimane un mistero. Ha mantenuto il suo consiglio su quei giorni. Teneva anche quella parte di sé isolata dagli uomini che ricordava con tanto affetto.

“Non si teneva in contatto con [gli uomini che comandava]”, dice Matzen, “ma sarebbe educato se provassero a mettersi in contatto con lui. Non sembrava essere un'anima sentimentale. Era troppo chiuso per quello... Volevano che venisse ai loro matrimoni o ai matrimoni dei loro figli. 'Oh, non sarebbe fantastico se Stewart venisse?' Ma no.

Come tanti altri, Stewart ha tenuto i momenti più felici della sua vita rinchiusi con le cicatrici che hanno lasciato.

Matzen dice: “Sua moglie ha parlato degli incubi. Sua figlia mi ha parlato degli incubi e di come avrebbe trovato suo padre seduto da solo nel suo studio che lo fissava. Quindi sì, è stato il momento in cui si è sentito più gratificante nella sua vita perché ha servito il suo paese e li ha chiamati questa famiglia, questo gruppo di persone dedicate a una causa che perseguono questo obiettivo comune. E questo lo faceva sentire davvero bene, far parte di questa confraternita. Ma è rimasto un introverso e una persona chiusa per tutta la vita... Penso che sua moglie lo capisse e Hank lo capisse, e ragazzo, non so oltre. Questo è un piccolo gruppo'.

Tuttavia, durante la guerra questo introverso faceva parte di un gruppo di bombardamenti più ampio; lo portò attraverso i suoi giorni più bui nell'aria, e quelli che vennero molto tempo dopo.